摘要:20年前segway曾被寄予厚望,未来会怎样?

本文来自CNN | 翻译:Wheelive 翻译组

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在新罕布什尔州的Roger Brown朗现在想起当初他第一次骑着segway穿过公司新罕布什尔州总部大厅的时候,人们脸上的震惊之情他记忆犹新。

当时在2013年年初,想要创业,还要试图改变世界是非常艰难的。但是Brown仍然花了900万美元收购segway,并且从田纳西州飞来扭转公司局面。那他是如何从对标志性产品一无所知到深入了解整个公司的呢?

CNN:20年前segway本有望改变世界,现在也许还有机会-唯轮网

(图片来源 segway)

又一次,当Brown在公司大厅骑着两轮平衡车的时候,一名员工将他拉到一边,甚至还教导他不戴头盔的风险。Brown有点愣住了,这公司就是我的呀,我爱怎么骑就怎么骑。然后的一声,扬长而去。

几个小时之后,Brown收到了一封邮件。邮件里概述了公司的安全政策,其中就包括了强制性戴头盔。在邮件中还说道,要是Brown下次还是不戴,到时候就全公司通报批评。

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Roger Brown 右

过了这么多年,他对这件事还是耿耿于怀。他还是觉得强制性戴头盔实在是有点蠢。他最近说道,别人还以为我是去参加什么其他奇奇怪怪的活动

之后布朗才发现,头盔问题只是诸多问题中最不值一提的了。segway在2001年凭借着Segway PT 成为了当时的头条新闻,并且一度有信心取代汽车并且对交通工具进行重新定义。然而公司的明星产品并没有取得成功,而公司也变得一团糟。布朗是公司第三个老板,在他购买segway公司的前几年,公司来来回回换了六个CEO。很多顶级工程师也被其他公司挖走了,就连风投公司对他们的产品也不再感兴趣了。

大家都知道的原因:平衡车从未被社会认可--MATT GELBWAKS,segway前员工。

Brown从英国企业家Jimi Heselden的遗产中买下了这家公司,后者在某次骑segway平衡车的时候坠崖而身亡。

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面向旅游公司,保安公司和警察部门出售的平衡车所带来的微薄收入勉强支撑着这家公司。那为什么Brown还是要买下这个公司呢?因为Brown看到了一个拥有强大分销渠道的全球品牌。每年有600万游客骑着segway平衡车游览旧金山和华盛顿特区等城市。他计划购买一些针对短途旅行的运输公司,比如说类似电动自行车的创业公司。他认为只要把公司运营好,就能获利。

Brown带来了新员工,从而改变公司工作的氛围。在他的领导下,公司重新设计电路板来削减成本,放弃PT昂贵的陀螺仪来支持更便宜的解决方案,以及通过谈判有了性价比更高的电池合同。结果显示,这些措施成功了,Brown到来一年内,公司就开始盈利了。随后,他于201541日以超过7500万美元的价格将公司卖给了中国公司Ninebot

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Brown一度过得很开心,直到今年8月的一天。那一天,他在辛辛那提的烧烤区Boathouse吃的午饭。当他在大快朵颐的时候,他突然注意到周围有些人在骑平衡车,而这些平衡车不是其他什么品牌,正是segway平衡车。

在Brown套现离开segway之后,Ninebot推出了segway滑板车,引发了席卷全球的滑板车共享热潮。人们可以在100多个城市看到Ninebot的滑板车,从美洲到亚洲,从欧洲到澳大利亚。Ninebot几乎无法供应这么大的需求量。该公司拥有1000多名员工,今年将出货超过100万辆滑板车,而这个销量是Segway 在其头17年销售的数量的10倍。

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硅谷支持的BirdLime,两者也都在2017年推出了引领潮流的滑板车。他们的成长速度超过了早期拼车软件优步和Lyft的成长速度。优步和Lyft在今年秋天推出了自己的滑板车服务,同时还有福特公司。而这所有的滑板车服务都基于Ninebot公司。

如果我能够有BirdLime的眼光,Segway现在能值100亿美元。Brown懊悔道。

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在中国Ninebot工厂制造的滑板车

Brown还是老板时,他眼光局限于数千美元的Segway PT,可是它真的太贵了,并且太超前以至于购买的人并不是很多。

然而现在,Segway创始人Dean Kamen以及其他真正有天赋的工程师梦想的城市交通革命正在展开。即使他们不是其中的一份子,他们仍然感觉非常激动。

我们知道未来交通工具就应该是这样的,曾在苹果和特斯拉工作过的前segway首席工程师道格·菲尔德说道,任何由电力和电脑驱动的以供人站上面骑行的工具都是segway的衍生品。

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另一件重要的事

Kamen这个人即使是在程序猿中也属于特立独行的人。大学期间,他辍学了,开着自己的直升飞机到处浪。在康涅狄格州海岸附近还有一个岛,他还开玩笑说要建立自己的国家。

他也是个发明天才。Kamen以开发医疗设备出名,如便携式胰岛素泵和心脏支架。在20世纪90年代,他建造了一种自平衡轮椅,因此残疾人可以和正常人一样站着了。

即使当时是研究医疗设备,卡门也在考虑城市交通的未来。他觉得用一辆重达1.8吨的车将70公斤的人载个一公里远是非常小题大做的。所以在研究完轮椅之后,显然下一步就是研究开发一种新型便捷的交通工具了。

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图为Kamen骑着平衡车

20世纪90年代中期,当凯文在强生公司(Kamen的业务合作伙伴之一)工作时,Kamen遇到了菲尔德。Kamen被菲尔德的才华所震惊到了。

就菲尔德而言,这个人似乎是注定要对交通工具来个大洗牌。他的母亲在他的婴儿成长记录书中写道,她的儿子有一天会研究带轮子的东西。Kamen关于将人们从汽车转移到小型电动机器上的想法吸引了一开始在福特开发汽车的菲尔德,他发现自己对开发自平衡技术的挑战不可抗拒。

在segway,菲尔德以出色的技术和冷静的头脑是他成功的关键。同时他听所有人的意见,然后进行甄选,此举深得人心。你总是能看到他在领导,团队建设中寻求完美,segway早期员工杰森萨克斯说。他的性格和态度让人们信任他。

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2001123日,在早安美国节目中,人们初次认识平衡车-segway PT。总之,在当时造成了轰动。几乎没有产品能享有像segway这样的宣传炒作,谷歌和亚马逊的早期投资者约翰·多尔(John Doerr)预测,它将做的比互联网更大,并且它的收入达到10亿美元的速度将比历史上的任何产品都快。

撇开炒作,PT的确是一个令人印象深刻的工具。陀螺仪使它在两个轮子上完美平衡。车手不再使用车把或方向盘,而是利用车重转向转弯。它标志着线控技术的第一次应用,是软件而非机械连接使机器转动,加速和停止。充一次电,骑手可以高达12.5英里/小时的速度跑上12英里。

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Segway平衡车观光队途经德国汉诺威

PT是一款真正具有创新性,甚至是革命性的交通工具。Kamen花了大约六年的时间开发PT,甚至想用PT来代替汽车。他的员工谈到与中国城市规划师合作,围绕他们的两轮交通设计新城市。

很多人说我们是过来喝酷爱饮料的,segway早期的员工Matt Gelbwaks说道。然而我们来这里是为了改变这个世界。这个目标比我们公司重要,比我们个人重要,甚至比所有加起来更加重要。

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好事多磨,事情并没有那么顺利。虽然设计精巧,精心打造,但PT有两个显著的缺点:一是售价4,950美元,二是骑手站上面看起来像是个书呆子。它成为了一个笑话,人们能够在美剧中的《发展受阻》(豆瓣评分8.7分)以及电影中的《货场警察》(豆瓣评分6.2分)看到segway平衡车。即使是像苹果公司联合创始人史蒂夫·沃兹尼亚克这样的人会骑着平衡车打麻球,亦或是乔治·W·布什总统在2003年骑着segway平衡车摔倒了,都对segway的销量没有一点帮助。

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前总统乔治·W·布什从segway掉下来; 演员凯文·詹姆斯在segway赛道上驾驶NASCAR赛车,宣传他的2009年电影“Paul BlartMall Cop;” Apple联合创始人Steve Wozniak驾驶segway打马球。

同年,Gelbwaks在佛罗里达州的庆祝会上举办了一项实验,以了解人们如何使用平衡车。segway以巨大折扣将平衡车卖给了大约100名当地居民。在一年之内,几乎所有参与者都弃用了他们的segway。原因是什么呢?

傻瓜都知道的原因,”Gelbwaks说。 它从未真正被社会所接受。

资金紧缩

佛罗里达州的实验暴露了另一个问题:segway PT是在高度机密的情况下开发和研究生产的。segway担心竞争对手可能会在市场方面击败他,并且怀疑日本汽车制造商正在开发类似的设备。员工们上班都会把窗帘放下来,在某些情况下,他们甚至还会用胶带密封百叶窗,以免有人偷窥机密。在运输的时候,他们把平衡车也藏得严严实实的。

但是以这样的方式工作,很明显segway无法得到消费者们的反馈,他们不知道平衡车哪里需要改进,什么功能需要移除。

如果你不能开出去,如何进行产品测试?segway早期的工程师Jonathan Pompa说。我们一般都是在办公室里骑一骑。

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KamenPT的情有独钟造成了另一个问题:尽管Segway根据其最终所有者Ninebot提供的数据制造了电动自行车,四轮车,滑板甚至独轮车的原型,但是它从未将它们商业化。不是它不想,是它不能,因为它没钱。。。

Segway努力将PT的价格降至消费者能接受的1000刀。镍氢电池的成本是非常高的,可是公司还是选择降价。然而公司选择在新罕布什尔洲生产,而不是在中国,这样一来生产成本就更加大了。尽管公司尝试着做出一些努力,可是收效甚微,因为价格摆在人们面前。

5,6千就买个这个玩意儿实在是有点难以接受赛格威2004-07财务营销副总裁Klee Kleber说。价格实在太离谱了

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20021118日,亚马逊首席执行官Jeff BezosDean Kamen和纳斯达克副主席David Weild一起出席了Segway PT,该公司于20021118日在纳斯达克开业,同一天该产品开始向公众发售

公司2005年到2009首席执行官吉姆·诺罗德(Jim Norrod)跟我们说道,总是有人说我们的产品价格过高,价格过高。是的,价格的确是高,诺罗德说。可是我们公司几百号人也要吃饭的

除了过高的成本之外,的确人们还不能接受电动交通工具。哦,当然,对于那些程序猿来说这是一个有趣的玩具。segway也尝试过租赁计划,甚至一度想要与汽车共享装置Zipcar进行合作,可惜的是缺乏基本的基础设施。

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另外,购买一个平衡车有点让人头大。因为你还得大老远跑到公司培训中心去听课。当你听完课了,拎着个平衡车兴冲冲的想要上路,你又愣住了,我是属于行人呢?还是属于机动车呢?因为很多人对这个平衡车不熟悉,所以人们不想在人行道看到以免被一顿误操作给误伤。所以跟现在的一些平衡车创业公司比,segway做出了很大的贡献,正是因为这个公司,社会和人们对于平衡车的了解和接受才得以提高。

我们是否需要通过密西西比州的法律?我们是否需要通过北达科他州的法律?不,马特·戴利达说道,他领导全国范围内推动Segways在人行道上合法化。但这是公司最高层次的基本信念,我们希望吸引公职人员参与并获得他们的支持和认可。

2007年,诺罗德正竭尽全力控制成本并保持segway的运转,这个时候通用汽车公司抛来了一根救命稻草。这两家公司开始共同研发豆荚形轻型电动汽车概念EN-V,通用汽车将在三年后的上海世博会推出。

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正当一切有了起色之时,经济危机袭来。

我呆呆地坐在那里,想不到任何赚钱的方法,他说。风险投资家基本上都在削减他们的非营利性业务。我天天盯着崩掉的股市心里想我还能做什么呢?我只好去尝试着找一些可能有希望的交易。

通用汽车似乎是一个有希望的买家,他们可以一是可以做到将EN-V商业化,二是可以实现Segway后车辆城市交通目标。可是通用破产了。诺尔德只好将公司卖给英国企业家Heselden。当他去世时,Brown接手了。

segway遇到Ninebot

2014年,segway试图说服美国国际贸易委员会调查有的公司的自平衡技术侵犯Segway专利的行为,其中就包括了Ninebot。不过Ninebot反应也是迅速,反手真香预警就将segway给收购了。

Ninebot看到了segway一心改善城市交通的目标,以及巨大的平衡车品牌认知度,它知道需要Segway的专利才能进入美国市场。 双方迅速完成了交易,该交易已于2015415日公布。

Ninebot一接手就开始销售一系列Segway品牌平衡车和其他价格在1000美元以下的产品。他们的销售速度远远超过Segway PT的销售速度,而且正是前任营销副总裁Kleber所设想的那种经济实惠的选择。

“10年前segway就应该这样了。克莱伯说。

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电动运输的黄金时代

Kamen将电动交通工具介绍给世界的十五年后,世界终于为他们做好了准备。到2017年,共享经济如火如荼,这是LimeBird等公司成功的必不可少的事情。如今人们只会想到共享而不是真正拥有一个东西,并且现成的独立承包商供应使得充电和修理滑板车变得更容易 ,更便宜。还有就是如今智能手机无处不在,只需要手机就可以进行解锁以及支付了,而城市中心越来越多的自行车道也提供了安全骑行的场所。

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同时现在商业策略也发生了变化。segway与城市开展合作的尝试让它变得更具侵略性了。现在他们的策略是闯入拥有数百辆滑板车的城市,开设商店,稍后与城市官员打交道谈合作。这种策略虽然很少赢得政府中的朋友,但BirdLime迅速成长了起来。

在segway,我们曾经试图以正确的方式做到这一点,然而那是一场噩梦,克莱伯说。他们在街上放下滑板车并让社会自行解决的确是一场成功。

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Bird滑板车停靠在圣地亚哥街道

滑板车初创公司也遵循硅谷的迭代,迭代,迭代的精神,这与segway的完美主义背道而驰。初创公司喜欢便宜的几百刀的滑板车,而公司却没有想过过度使用和恶劣天气的影响。但是,当滑板车只是商品,而且换一个新的也没多少钱的时候,为什么还要担心这些事情?到最后它们的命运终究是坏掉或被扔进树木,河流或旧金山湾。BirdLime和所有竞争对手都喜欢快速行动,从错误中吸取教训,征求客户反馈意见,然后引入更大的电池等改进措施。

任何由电力和电脑驱动的以供人站上面骑行的工具都是segway的衍生品。前segway首席工程师道格·菲尔德

这些公司的成功使得segway资深人士的喜忧参半,但与CNN Business交谈的20名前雇员中最常见的仍然是兴奋之情。轻型电动车,长期被嘲笑作为一个昂贵的书呆子玩具,终于得到应有的地位。

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我喜欢它,庞帕说。这是一个尚未妥善解决,不过前景可期的市场。

然而有些人担心其发展速度会越来越慢,因为如果他们不认真对待社会安全问题,那么滑板车创业公司就会面临诉讼甚至财务危机的风险。人们经常骑车时没戴头盔(通常违反当地法令或州法律),不加选择地穿过交通或沿着人行道行驶,有时还会脚踏两只船。今年已经有两名骑手骑着滑板车身亡了。

如果你想长期保持这种可持续性,那么应该更多地考虑安全问题,segway的第一批员工之一Stephan de Penasse说。因为所有人为了快钱都参与了其中。

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segway迟来的胜利

segway在新罕布什尔州贝德福德的办公室是一个安静的地方。据Ninebot称,由于它专注于Segway PT,其市场正在萎缩,也导致了裁员行为。当CNN Business9月访问时,曾经用于测试Segway PT的区域已经让位于中国新兴的滑板车研发。

大部分研发和制造业已迁至中国北京。尽管如此,员工仍然对他们所取得的成就感到非常自豪。

人们喜欢说segway是一个失败者,但我们仍然在这里,”12年工作经验的segway资深人士及其风险管理和人力资源总监罗克珊·兰蒙德说。我们其实是那个时候创业为数不多的成功者。

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许多员工认为滑板车的普及以及LimeBird等公司的成功证明了Kamen的个性化电动交通目标。如果segway能够让人们在拥挤的城市出行变得简单的话,我想我为此感到非常自豪,前员工Chip MacDonald说。我只是希望自己当初能够从中获利,但是显然没有。

至于Kamen,他认为滑板车热潮证实了他对交通运输的未来的看法。但他并不是特别想提起平衡车,也不知道为什么媒体都抓着不放。他认为segway是他职业生涯的一个点,远远不如他在胰岛素泵和透析机中所倡导的进步,或者他通过非营利组织FIRST鼓励学生去追求工程学。

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如今,Kamen对他的最新创业 - 高级再生制造研究所更加兴奋,该研究所探索了再生人体器官的方法。他在波士顿的一次演讲中回家后向我提到这一点,他在那里招募员工(仅在过去的两个月里,他就聘请了60名工程师)。每次都是一样,他作为segway的发明者身份被观众所熟知。

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已经过了20年了,他说。不管我做什么事,我都被贴上了segway的标签。

人们纷纷赞扬segway和Kamen当初为了重新定义交通做出的努力。但偶尔有人会问Kamen是否认为这是个失败品。这个时候,他总是会想到莱特兄弟。

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他们在1920年之前也不能飞多远,他说。但我认为没有人会说,'嘿,威尔伯,嘿,奥维尔,你觉得这次失败怎么样?'”

在新兴的微动车世界,对于小型计算机化电动汽车来说,Kamen是一个有着悠久历史的有远见的人。

不管是segway发布亦或失败之后,都有很多人都嘲笑他,滑板车公司Skip的首席执行官桑杰达斯托说。我一直认为这是人们的第一反应,这是一种耻辱。他的职业生涯非常棒,而Kamen真的是对的。